Azucareros centroamericanos
se beneficiarian del RD-Cafta

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POR GUSTAVO LEZANA VEGA
Es común escuchar el comentario que el “Azúcar” es uno de los grandes ganadores en el Tratado de Libre Comercio entre Centroamérica y Estados Unidos, al que posteriormente se incorpora República Dominicana para dar paso a lo que hoy se conoce como RD-CAFTA.

La anterior afirmación resulta válida, si se toma en cuenta que, a pesar de la sensibilidad del azúcar en las negociaciones del acuerdo comercial con Estados Unidos, se llegó a un acuerdo importante que se traduce en una cuota adicional para el acceso del azúcar centroamericana, la cual se suma a la cuota azucarera que ya sustentan los países del istmo fuera del RD-CAFTA.

La cuota adicional supone el acceso de 99,000 toneladas métricas (TM) del endulzante centroamericano para el primer año, contemplándose incrementos adicionales bajo un sistema de cuotas según los porcentajes establecidos.

En el caso de Guatemala, se tiene una cuota inicial de 30,000 TM, incrementándose hasta llegar a 48,000 TM. La cuota en el marco del RD-CAFTA, sumada a la que ya tiene actualmente Guatemala, hace un total de 80,000 TM.

Por su parte, El Salvador es favorecido con una cuota inicial de 24,000 TM la cual tendrá incrementos anuales hasta llegar a una nueva base de 36,000 TM anuales. Dicha cuota se suma a las 27,000 TM que El Salvador tiene asignadas actualmente.

Mientras que Costa Rica logró una cuota de 13,000 TM de azúcar, adicionales a las 15,000 TM que se exportan actualmente, lo que representa un incremento del 86% de la cuota. Se incluyen dentro de esa cuota 2,000 TM para azúcar orgánica.

Cuota asignada al azúcar no es suficiente

A pesar de que las 99,000 toneladas métricas negociadas bajo RD-CAFTA para el primer año, generarán un ingreso cercano a los US$42 millones, la cuota asignada por Estados Unidos en el marco del referido acuerdo comercial no es suficiente, si se toma en cuenta el potencial de la agroindustria azucarera centroamericana, que presenta altos niveles de productividad y competitividad.

En este sentido, los Azucareros del Istmo Centroamericano lamentan el hecho de no haber logrado bajo el RD-CAFTA una apertura total del mercado estadounidense al azúcar, obteniendo a cambio, un acceso adicional negociado con límites específicos que restringen el potencial de exportar mayores volumenes del endulzante centroamericano.

La agroindustria azucarera centroamericana es uno de los sectores más dinámicos en el istmo, ya que los 54 ingenios que operan en toda la Región centroamericana son importantes generadores de empleo, y producen además del azúcar, melaza, energía eléctrica y alcohol para licores y combustibles.

Etanol con gran potencial

Además de la cuota adicional otorgada para el azúcar centroamericana en el marco del RD-CAFTA, los ingenios azucareros del istmo tienen una buena oportunidad en el alcohol carburante conocido como etanol.

El alza en los precios internacionales del petróleo, y la búsqueda de combustibles más limpios, han popularizado el uso de etanol en la mezcla de combustibles en varios países del mundo, entre ellos Estados Unidos.

Ante tal panorama se han dado pasos importantes en varios países del istmo, orientados a fortalecer la producción del alcohol carburante derivado de la caña de azúcar. De hecho países como Guatemala y Costa Rica, han dado pasos importantes para preparar el terreno para la producción y uso de etanol. En Guatemala ya se presentó un anteproyecto en esta materia, Costa Rica ya tiene una ley al respecto, y en el caso de El Salvador, las autoridades esperan la formulación de su ley en este tema en el mas corto plazo.

El potencial del mercado estadounidense en lo que a etanol se refiere es grande, ya que estados como California tienen una gran demanda de dicho compuesto debido a la demanda de energía y las leyes que regulan el medio ambiente. Por otra parte, la producción de Etanol en Estados Unidos es más cara, debido a que la misma se realiza a partir del maíz, por lo que el etanol producido a partir de la caña de azúcar sería una buena opción.

Tanto para el azúcar como para el etanol centroamericano, las expectativas en el mercado estadounidense son altas, por lo que el sector azucarero del istmo se encuentra a la espera de la aprobación del DR-CAFTA y sus beneficios azucareros en el Congreso de Estados Unidos, tarea que se torna difícil, ya que precisamente el azúcar es considerado como uno de los temas más sensibles por parte de los Estados Unidos, en el referido acuerdo comercial.

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Este artículo de Gustavo Lezana Vega fue publicado en el periódico financiero Moneda.