Biodiesel del aceite de la planta del piñón de leche o piñoncillo

POR JUAN CASTELLANOS
El piñón (piñón de leche) es una planta originaria de la América Latina, de la familia de las Euphorbiaceae de nombre científico Jatropha curcas. Se encuentra distribuida en toda la geografía nacional, donde crece espontánemente y es utilizada para la cura de diferentes enfermedades. Lo que no saben la mayoría de los habitantes de este país, como de los demás países del continente, es que de las semillas de este arbusto se obtiene el mejor aceite, según dicen los científicos, superior al aceite de higuereta para ser usado como combustible, en sustitución del gasoil o diesel.

El piñón de leche es un pequeño árbol que alcanza una altura de 3 a 5 metros, con la ventaja que se desarrolla y produce bien en suelos marginales, donde prácticamente ningún otro cultivo podría desarrollarse. Resiste a la falta de agua, desarrollándose en zona de muy baja pluviometría (menos de 400 mms de lluvia por año). Se puede sembrar por semilla o por vía vegetativa (estacas), cuando la planta es obtenida por semilla tarda 2 años para producir la primera cosecha. Sembrado por estacas la primera producción se obtiene al año, con la ventaja de que la planta no sufre variabilidad por la posibilidad de cruce con otras plantas.

La India es el país que ha trabajado mas con ésta planta oleaginosa y a la vez con la utilización del aceite en los vehículos de motor. Los grandes empresarios agropecuarios indúes, destinan para la siembra de éste cultivo todas las tierras improductivas de sus propiedades, con la finalidad de cosechar sus semillas y obtener su aceite. Toda la producción de aceite es almacenada y utilizado como combustible de las maquinarias agrícolas y de transporte, de la agroempresa durante todo el año. Es un gran ahorro que se obtiene, además de la independencia del uso de combustible que por lo general es un producto importado.

Los países del Africa, están enfrentando la desertificación intensa que padecen con éste pequeño árbol, que hace apenas unos años solamente era utilizado en la medicina natural, en la cerca de sus predios sembrado muy juntos unos de otros, y los que se desarrollaban espontáneamente por todas partes. Existen proyectos en las zonas mas afectadas con éste problema de la desertificación, en muchos de los países africanos,

cuya única finalidad es enfrentar el avance del desierto. Con éste nuevo uso que se le está practicando al aceite de piñón, estos proyectos además de enfrentar a un problema muy pernicioso como es el avance del desierto, también enfrentará con muchos éxitos la carestía de los combustibles para el transporte y para la agropecuaria.

Los brasileños durante décadas han estado investigando con el etanol obtenido de la caña de azúcar, para sustituir la gasolina ó utilizarlo en la mezcla con éste carburante. Ultimamente han desarrollado grandes plantaciones en el nordeste del país con higuereta, del cual extraen su aceite para utilizarlo como biodiesel. En estos momentos están prestando toda su atención al piñón de leche, por la excelente calidad del aceite que se obtiene de ésta planta y por la mínima exigencia que presenta en cuanto a suelo y necesidad de agua. Se ha comprobado que tiene mas resistencia a la sequía, así como también a la pobreza de los suelos  que la higuereta, por lo cual se está utilizando en muchos países para enfrentar la desertificación, como mencionamos anteriormente.

Investigadores brasileños están recorriendo varios países de América Latina, con la finalidad de obtener semillas de ésta planta en toda su variabilidad, para realizar ensayos en su país sobre rendimientos de aceite, mayor adaptabilidad a suelos pobres o marginales, mayor resistencia a sequía y otras características adicionales. Con las variedades estudiadas, podrían los genetistas obtener cruces e hibridaciones que darían por resultados híbridos de alta productividad de semillas, que a la vez tengan un alto contenido de aceite. Los brasileños siguen en la delantera de las investigaciones, con la finalidad de obtener sustitutos a los carburantes fósiles, altamente contaminantes del medio ambiente, de destrucción de la capa de ozono y de agudización del efecto invernadero. Está comprobado que la contaminación del biodiesel es muy mínima y la emisión de CO2 que produce, la pueden reciclar en las extensas plantaciones de piñón, sin incrementar su contenido en el ambiente, como es el caso de los carburante fósiles. Otra ventaja del biodiesel es que es una fuente segura para cada país, que sin muchos problemas podría ser autosuficiente, ya que a diferencia de los combustibles fósiles esta es una fuente renovable.

Se puede sembrar ésta planta en toda la geografía nacional. En aquellos terrenos donde las malas prácticas aplicadas por los agricultores, han deteriorado las cualidades físicas y químicas, haciendo de éstos terrenos inservibles para la agricultura, se puedan aprovechar bien en la explotación del piñón de leche. Resiste como señalamos al principio a la baja pluviometría, por lo que sería apropiado para las zonas áridas del Sur. También se adapta bien a las zonas lluviosas del Este y la parte central  del país.

La poda es importante como todo árbol o arbusto, que produce frutos y semillas que requiere generar muchas ramas laterales, para aprovechar bien la luz solar y a la vez producir abundante floración y luego la obtención de frutos y semillas. Además mantener éste arbusto lo mas pequeño posible es importante para fines de cosecha, en nuestro caso que sería manual. Mas importante todavía para la realización de la mecanización de la cosecha, para lo cual es necesario mantener la plantación además de baja altura, lo mas uniforme posible.

Países de América Latina que desarrollan proyectos con el piñón de leche:  México, Nicaragua, Belice y Brasil. En el continente africano tenemos: Etiopía, Egipto, Burkina Faso, Mozambique, Tanzania, Sudán y prácticamente todos los países de ese continente. En el Asia se está trabajando con ésta oleaginosa en: Nepal, La India, China, Camboya, Indonesia, Laos, Madagascar y otros países.

Producción de aceite por hectárea

El contenido de aceite de cada semilla está entre 35% y 37%. Esto significa que tiene menor porcentaje de aceite que la palma africana, la higuereta, el árbol de tung y otras plantas oleaginosas. Sin embargo su resistencia a condiciones inapropiadas para cualquier cultivo, como por ejemplo: su adaptabilidad a terrenos salinos, desérticos, pobres o marginales, de P H extremos, hace de ésta planta la ideal para obtener el biodiesel de zonas improductivas. También su presencia en zonas de fuerte aridéz, logra proteger el suelo contra la erosión eólica e hídrica, atrae la presencia de las lluvias, y enfrenta con eficacia la desertificación.

Una hectárea de terreno (16 tareas) puede producir de 6-8 toneladas métricas de semillas de piñón. La misma extensión sembrada de higuereta produce de 3-5 toneladas métricas de semillas. Traducida estas cifras a litros de aceite, tendríamos de 2,100 a 2,800 en el caso del piñón de leche, la higuereta tendría una producción de 1,200 a 2,000 litros por hectárea. Ambos cultivos son prometedores en cuanto a la producción de biodiesel y sobre todo que permite obtenerlo, sin desmedro de la disminución de la extensión de terrenos agrícolas productoras de alimentos, porque ambos cultivos son adaptables a terrenos marginales, totalmente improductivos.

El autor es presidente de Educación Agrícola Inc.