Japón con un equipo batallador

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Japón, contando con una selección rápida no ha podido ganar una Copa Mundial de Fútbol, pero si ha tenido el honor de montar un gran evento de esta naturaleza, cuando en el 2002, lo hizo junto a Corea del Sur, donde ganó Brasil.

Por su gran avance en el continente asiático, ha logrado clasificarse consecutivamente a las recientes cinco últimas copas mundiales, en 1998 (Francia), 2002 (Corea y Japón), 2006 (Alemania), 2010 (Sudáfrica) y 2014 (Brasil). Como mayores logros, destacan sus actuaciones en la Copa FIFA Confederaciones de 2001, donde como co-anfitriones llegaron a ser subcampeones, mientras que en los Juegos Olímpicos de 1968 celebrados en México lograron la medalla de bronce.

En su debut en la Copa Mundial, perdieron sus primeros tres partidos para caer eliminados en la primera fase y finalizando penúltimos de los treinta y dos participantes. Sin embargo, en la edición de Corea y Japón 2002 hicieron historia en su propio territorio, en el primer Mundial organizado en Asia, al clasificarse para la fase final eliminatoria como campeones de un grupo que también incluía a la selección rusa, la selección belga y la selección tunecina. Así llegaron a los octavos de final, donde cayeron ante la selección turca, que finalizaría tercera del certamen, por un solitario gol.

En la cita de Alemania 2006 volvieron a caer en primera fase, tras vencer un único partido y finalizar en la decimoctava posición. Fue la primera selección en clasificarse para la Copa 2014, exceptuando, lógicamente, a los anfitriones. Se presenta en Brasil como la selección más consistente de Asia y la más fiable. Superar la barrera de los octavos de final vuelve a ser el principal reto del equipo dirigido por Zaccheroni. Será su quinta presencia consecutiva en el Mundial, y la quinta de su historia.

Hasta ahora ha alternado las eliminaciones en la fase de grupos (1998 y 2006) con la presencia en octavos (2002 y 2010). A Japón le costó asimilar los conceptos tácticos del entrenador italiano, pero el trabajo comenzó a dejarse notar en la última ronda de clasificación. Con Zaccheroni al frente, Japón no ha parado de evolucionar y de mejorar.

Rumbo a Brasil. A lo largo de los dos años que ha durado la competición preliminar, Japón fue de menos a más a las órdenes de un Alberto Zaccheroni que había asumido el cargo de seleccionador después del 2010.