¿Qué son los antioxidantes y cuál es su función?

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POR DRA. SILVIA JIMENEZ
-Estimada Dra Jiménez: No tengo claro el concepto de antioxidantes y radicales libres, aunque entiendo que los anti-oxidantes son fundamentales para una buena salud. ¿Podría usted explicarme que son los antioxidantes, dónde están y qué son los radicales libres?
Susana

-Estimada Susana:

Para explicar el papel que juegan los antioxidantes en la fisiología del cuerpo humano, primero tenemos que entender que son los radicales libres.

Los radicales libres son moléculas inestables (perdieron un electrón) y altamente reactivas. Su misión es la de remover el electrón que les hace falta de las moléculas que están a su alrededor para obtener su estabilidad. La molécula atacada (que ahora no tiene un electrón) se convierte entonces en un radical libre y de esta manera se inicia una reacción en cadena que dañará muchas células y puede ser indefinida si los antioxidantes no intervienen.

¿De dónde vienen los radicales libres? Los procesos normales del organismo producen radicales libres como el metabolismo de los alimentos, la respiración y ejercicio. También estamos expuestos a elementos del medio ambiente que crean radicales libres como la polución industrial, tabaco, radiación, medicamentos, aditivos químicos en los alimentos procesados, pesticidas, herbicidas, contaminación industrial… y la lista es larga.

No todos los radicales libres son “malos”. Las células del sistema inmune crean radicales libres para matar bacterias y virus, pero si no hay un control (ejercido por los antioxidantes), las células sanas pueden ser dañadas.

Los radicales libres dañan nuestros cuerpos al tomar electrones de los lípidos y proteínas de la membrana celular, que al estar dañada, no podrá cumplir sus funciones como el intercambio de nutrientes y descartar los materiales de deshecho celular, haciendo imposible el proceso de regeneración y reproducción celular.

En el interior de la célula, los radicales libres atacan el ADN (material genético) que provee la matriz para la replicación celular, impidiendo a la célula su reproducción.

Los radicales libres contribuyen al proceso del envejecimiento. Pueden dañar las células de la piel, haciendo que ésta pierda su elasticidad y luzca seca y arrugada.

Los radicales libres también pueden contribuir al crecimiento anormal de las células, al perder éstas la capacidad de “reconocer” las células vecinas. Esa proliferación sin control se produce en los tumores benignos o malignos (cáncer).

Muchas enfermedades crónicas se han asociado al daño producido por los radicales libres, como la enfermedad cardiovascular, Alzheimer, accidente vascular cerebral (stroke), hepatitis, hipertensión, artritis reumatoide, lupus, diabetes mellitus, enfermedad periodontal, colitis ulcerativa, arteriosclerosis, fallo renal crónico y muchas otras.

Entonces, ¿cuál es el papel de los antioxidantes? Los antioxidantes son sustancias que aunque estén en muy poca concentración, tienen la capacidad de inhibir la oxidación causada por los radicales libres.

Los antioxidantes pueden ser clasificados de acuerdo a su trabajo y a su localización en el organismo. Pueden ser enzimas naturales, antioxidantes obtenidos en la dieta y antioxidantes fármacológicos.

En el ambiente intracelular tenemos antioxidantes naturales: catalasa, glutation peroxidasa y superoxido dismutasa. El glutation contiene selenio y ayuda en la prevención de la formación del radical hidroxilo, también regenera la vitamina C, que a su vez regenera la vitamina E.

En el plasma sanguíneo encontramos antioxidantes naturales (proteínas) como la trasferrina, lactoferrina, ceruloplamina y albúmina. Estos antioxidantes naturales están disminuidos en los pacientes con diabetes.

Otros antioxidantes encontrados en el plasma sanguíneo o suero son la bilirrubina, ácido úrico, vitamina C, vitamina E, betacaroteno, melatonina, flavonoides y estrógenos. Los minerales selenio y zinc también juegan un papel importante en el organismo como antioxidantes.

Los flavonoides son compuestos polifenólicos encontrados en las plantas como frutas y vegetales, que son excelentes antioxidantes. Comúnmente se encuentran también en el té (principalmente té verde) y en el vino.

En las frutas que fueron cosechadas hasta su maduración se encuentran gran cantidad de flavonoides, carotenoides, licopenes, zantinas, índoles y luteínas, todos con una potente acción antioxidante.

Los antioxidantes en combinación, ayudan a evitar el daño celular causado por los radicales libres, unos a nivel intracelular y otros en la membrana de las células, actúan en conjunto para proteger a los diferentes órganos y sistemas.

He escrito en diversos artículos la importancia de la nutrición, la importancia de los nutrientes para nuestros procesos celulares. Sin una adecuada alimentación con productos naturales, estaremos agregando mas radicales libres a nuestro cuerpo (pesticidas, químicos preservantes). Y no obtendremos los antioxidantes naturales.

La salud empieza en cada una de nuestras células, que están en un proceso constante de renovación, reparación, reproducción y autodestrucción.

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